Franco Zeffirelli

Acteur et réalisateur de 96 ans (12 février 1923)

Biographie

Franco Zeffirelli est un réalisateur, scénariste et producteur italien né le 12 février 1923 à Florence (Italie). Enfant abandonné et confié à l'orphelinat des Innocenti, il arrivera le jour des Z. Sa mère, amoureuse de Mozart, décide alors de l'inscrire sous le patronyme Zeffiretti, mais une erreur de la secrétaire, le transforme en Zeffirelli. Très tôt, il a la chance d'être pris en main par une vieille anglaise de la communauté installée à Florence qui lui enseigne sa langue et lui fait découvrir Shakespeare, le choc de sa vie.
Florentin dans l'âme, Franco Zeffirelli débute sa carrière artistique comme assistant de Luchino Visconti avec qui il entretiendra toujours des rapports orageux et passionnels. Il le suivra d’abord au théâtre, puis au cinéma pour les films La Terre tremble (La Terra trema) et Senso. Visconti est incontestablement celui qui lui ouvre le chemin. Leurs rapports se dégraderont malheureusement et Visconti supportera mal que Zeffirelli vole de ses propres ailes et surtout lui « vole » Maria Callas.
Vers la fin des années 1950, Zeffirelli amorce une carrière de metteur en scène d'opéras qui s'échelonne sur plusieurs décennies et le conduit à travailler régulièrement pour La Scala de Milan et le Metropolitan Opera de New York. Il dirige notamment Maria Callas dans La Traviata à Dallas en 1959, Tosca à Londres et Paris en 1964 et Norma à Paris en 1964 et 1965. En 1966, à New York, il inaugure la salle d'opéra du Lincoln Center en dirigeant la création de l'opéra Anthony and Cleopatra de Samuel Barber dont il écrit également le libretto. La réaction critique est unanimement négative.
En 1967, il réalise une adaptation cinématographique de la pièce de Shakespeare La Mégère apprivoisée mettant en vedette Elizabeth Taylor et Richard Burton. Le film connaît un succès appréciable, ce qui l'encourage à adapter Roméo et Juliette l’année suivante, avec Leonard Whiting et Olivia Hussey, deux jeunes anglais inconnus dans les rôles titres. Pour la première fois un metteur en scène prenait des acteurs ayant l'âge réel des rôles. La musique de Nino Rota contribua à faire de ce film un chef d'oeuvre absolu. Ce sera le plus gros succès de la carrière de Zeffirelli. Roméo et Juliette reçoit de plus quatre nominations aux Oscars, dont celle du meilleur réalisateur et du meilleur film. Pour l'anecdote, il est intéressant de savoir que pour jouer le rôle de Roméo, Zeffirelli avait d'abord pensé à Paul Mac Cartney. On peut être heureux des empêchements qui ont fait qu'il a finalement donné le rôle à un jeune anglais inconnu Leonard Whiting.
Pendant les années 1970, il dirige deux films d’inspiration religieuse : François et le Chemin du soleil (sur la vie de Saint François d’Assise) avec Graham Faulkner et la mini-série Jésus de Nazareth dans laquelle l’acteur anglais Robert Powell interprète le rôle-titre au sein d’une distribution particulièrement imposante (Laurence Olivier, Rod Steiger, Christopher Plummer entre autres). Cette version connaîtra un succès considérable (27 millions de spectateurs en Italie; 2,5 milliards dans le monde)
Il se rend ensuite aux États-Unis où il réalise Le Champion et Un amour infini, deux mélodrames froidement reçus par la critique. Pendant les années 1980, il dirige des opéras filmés comme La Traviata en 1982 et Otello en 1986. Il revient à Shakespeare en 1990 avec une version de Hamlet mettant en vedette Mel Gibson dans le rôle-titre et Helena Bonham Carter en Ophélie. Plus récemment, il a tourné Un thé avec Mussolini, film largement autobiographique sur son enfance à Florence; Jane Eyre et Callas Forever avec Fanny Ardant. Elu plusieurs fois Sénateur dans les rangs de Forza Italia dans les années 90,il se démarque totalement des idées de gauche de Luchino Visconti, son premier mentor. Aujourd'hui encore, Zeffirelli travaille toujours à la mise en scène d'Opéra et après des années de mise à l'écart par l'intelligentsia italienne à cause de ses idées « conservatrices », il connaît enfin une reconnaissance méritée et fait désormais figure de « trésor national. »

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